Еще с древних времен человек начал перемещать тела умерших к местам их погребения. Культура многих народов гласила о разделении мест проживания человека и мест его захоронения. Изначально, технологии перемещения были довольно примитивными – тела перемещали вручную, используя при этом различные носилки, а позднее и телеги.

Впервые катафалки упоминаются в середине семнадцатого века. Считается, что скорее всего слово «катафалк» образовалось от итальянского слова «catafalco», что означает какие-либо несущие конструкции, данное слово буквально означает– подставка для гроба.

Последнее массовое использование повозок для перевозки умерших было в конце девятнадцатого, начале двадцатого века. Далее последовала эпоха использования автотехники, которая длится и в наше время.

Расцвет эпохи автомобилей и дальнейшее усовершенствование автотранспорта привел к тому, что данные средства передвижения прочно вклинились в жизнь человека и стали использоваться во многих сферах, ритуальные услуги, при этом, не стали исключением. Но некоторые похоронные бюро при этом еще с опаской относились к использованию автотехники, так как первые автомобили были слишком дымящими и шумными, к тому же они не отличались плавностью своего хода.

Первоначальные катафалки-автомобили представлял собой переделанные грузовые, а также легковые модели.

В дальнейшем, некоторые всемирно известные в наше время марки автопроизводителей, таких как Dodge и Ford начали разработку специализированной техники. Так были сконструированы специализированные автомобили для перевозки умерших.

В тридцатые годы самой частой моделью катафалка выступал «лимузин», украшенный скульптурами ангелов по бокам.

В сороковые годы чаще стали использовать автомобили с кузовом по типу универсал, так как они доказали свое удобство эксплуатации и остаются актуальными по сей день.

В Советском Союзе вплоть до середины двадцатого века в качестве катафалков использовались либо грузовые автомобили «ЗИЛ», либо пассажирские автобусы «ПАЗ», в которых снимались пассажирские сиденья.